O que a taxa de desemprego diz - e não - diz sobre a economia

Todos os meses, o Federal Bureau of Labor Statistics divulga uma enxurrada de dados sobre emprego e desemprego nos EUA. E a cada mês, a maior parte da atenção vai para um número - a taxa de desemprego, que foi ajustada sazonalmente 4,8% em janeiro. (O relatório de fevereiro sai na sexta-feira.)


Mas a taxa de desemprego é apenas um indicador de como está a economia dos EUA, e nem sempre é o melhor. Simplesmente estar desempregado não é suficiente para uma pessoa ser contabilizada como desempregada; ele ou ela também deve estar disponível para trabalhar e procurando ativamente por trabalho (ou em dispensa temporária). Em um determinado mês, a taxa de desemprego pode aumentar ou diminuir com base não apenas em quantas pessoas encontram ou perdem empregos, mas em quantas entram ou deixam a força de trabalho ativa.

Existem, de fato, cinco outras medidas mensais do que o BLS chama de 'subutilização do trabalho' além da taxa oficial de desemprego, bem como pontuações de outras medidas - taxas de participação da força de trabalho, relações emprego-população, salários semanais médios, horas trabalhadas médias e mais. Saber o que são esses outros pontos de dados, de onde vêm e como são calculados é fundamental para entender o que eles fazem - e não fazem - nos dizer sobre os trabalhadores da nação.

Considere o conceito de desemprego. Desde que os economistas dos EUA começaram a tentar medir sistematicamente o desemprego na década de 1870, uma das principais questões tem sido definir exatamente o que significa 'estar desempregado' - já que muitas pessoas que não têm empregos, como aposentados e estudantes, podem não querer pagando trabalho. (Como o próprio BLS observou uma vez, 'Estar empregado é uma experiência observável, enquanto estar desempregado muitas vezes carece da mesma concretude.')

Desde 1945, a definição oficial é que, para ser considerado desempregado, você não deve apenas não ter um emprego, mas estar disponível para trabalhar (ou seja, não estar doente demais para trabalhar) e ter procurado ativamente um emprego nas últimas quatro semanas. Se você não está empregado nem, de acordo com a definição oficial, desempregado, você não é considerado parte da força de trabalho.


O BLS deriva seus dados de desemprego da Pesquisa de População Atual do Census Bureau, que entrevista cerca de 60.000 pessoas a cada mês (e não, como às vezes se supõe, contando quantas pessoas receberam benefícios de desemprego). A CPS cobre toda a população civil não institucional com 16 anos ou mais, incluindo autônomos; Estão excluídos os presidiários, residentes de instituições psiquiátricas e lares para idosos e militares da ativa. (Uma pesquisa separada com 146.000 empregadores dos setores público e privado produz os números mensais da folha de pagamento não agrícola.)



Desde 1994, nenhuma grande mudança foi feita na forma como o desemprego é medido, embora tenha havido algumas atualizações modestas no CPS ao longo do tempo. Por exemplo, uma mudança de 2010 aumentou o limite superior de relato de quanto tempo alguém está desempregado de “99 semanas ou mais” para “260 semanas ou mais” para rastrear melhor o desemprego de longa duração.


Como muitos observadores apontaram, a definição oficial de desemprego deixa de fora alguns grupos significativos. Os subempregados - trabalhadores a tempo parcial que preferem trabalhar a tempo inteiro - são contabilizados entre os empregados. E os trabalhadores desencorajados - pessoas que gostariam de um emprego, mas pararam de procurar porque não acreditam que haja trabalho disponível - não são contados como parte da força de trabalho.

Mas o CPS pergunta às pessoas muito mais do que se elas estão trabalhando ou procurando trabalho. As perguntas incluem há quanto tempo os desempregados estão sem trabalho, há quanto tempo procuraram trabalho, por que os trabalhadores em tempo parcial não estão trabalhando em tempo integral, por que as pessoas optam por não procurar trabalho e até mesmo por que as pessoas com empregos podem não estar trabalhando durante o período da pesquisa (por exemplo, se eles estavam doentes, de férias, temporariamente dispensados ​​ou com neve).


Todos esses dados extras permitem que o BLS calcule seis medidas diferentes de subutilização de mão de obra, rotuladas de U-1 a U-6, com parâmetros mais amplos ou mais restritos do que a taxa oficial de desemprego (conhecida como U-3). O mais amplo, U-6, inclui todos os trabalhadores “marginalmente vinculados” (incluindo trabalhadores desanimados) e trabalhadores involuntários de meio período. A taxa U-6 com ajuste sazonal foi de 9,4% em janeiro; desde 1994, variou de 6,8% (em outubro de 2000) a 17,1% (mais recentemente em abril de 2010). Embora o U-6 normalmente seja 3 a 7 pontos percentuais mais alto do que a taxa de desemprego regular, com a diferença maior durante as recessões e menor em tempos econômicos bons, ele tende a seguir o mesmo padrão da taxa de desemprego oficial.

Além da taxa de desemprego, uma métrica chave no relatório mensal de empregos é a taxa de participação na força de trabalho - a parcela da população civil não institucional de 16 anos ou mais que trabalha ou procura trabalho. A taxa de participação aumentou por várias décadas, atingiu o pico no início de 2000 em 67,3%, depois começou a cair; em janeiro, era de 62,9%, mais ou menos onde estava no final dos anos 1970. Os economistas trabalhistas geralmente concordam que as ondas de aposentadoria dos baby boomers explicam parte (mas não todo) do declínio, que foi especialmente acentuado para os homens em seus primeiros anos de trabalho.

Há também a proporção emprego-população, que mede as pessoas empregadas como uma porcentagem da população civil não institucional de 16 anos ou mais. Embora a proporção tenha algumas peculiaridades, é menos afetada por variações sazonais ou flutuações de curto prazo no comportamento do mercado de trabalho do que a taxa de desemprego. De acordo com o relatório de empregos de janeiro, a relação emprego-população ajustada sazonalmente foi de 59,9%, três décimos de ponto percentual a mais do que no ano anterior.

Como a taxa de participação da força de trabalho, a proporção emprego-população pode ser afetada por mais pessoas se aposentando ou decidindo voltar a estudar. É por isso que muitos economistas do mercado de trabalho se concentram na faixa etária de 25 a 54 anos, o que exclui a maioria dos alunos e aposentados. Em janeiro, a proporção emprego-população para esse subgrupo era de 78,2% com ajuste sazonal, um valor constante nos últimos quatro meses. Embora esteja melhor do que durante a longa ressaca da Grande Recessão (apenas 75,2% das pessoas de 25 a 54 anos estavam empregadas em janeiro de 2011), ainda está abaixo da alta pré-recessão do indicador (80,3% em janeiro de 2007) .


Também é importante lembrar que nem todos os empregos são criados iguais. Antes da Grande Recessão, menos de 20% de todos os trabalhadores de meio período diziam que trabalhavam menos de 35 horas por semana por motivos econômicos, como baixa demanda ou incapacidade de encontrar trabalho em tempo integral. Durante a queda, essa parcela saltou para um terço de todos os funcionários em tempo parcial; a parcela de “tempo parcial involuntário” caiu desde então, para 22,2% de todos os funcionários em tempo parcial em janeiro, mas ainda está acima dos níveis típicos de pré-recessão.

Nota: Este post foi atualizado com dados de desemprego de janeiro de 2017. Foi publicado originalmente em junho de 2013.