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Pesquisa com células-tronco: na encruzilhada da religião e da política

por Christine Vestal, redatora da Stateline.org


Células-tronco

A pesquisa com células-tronco embrionárias, que usa células especiais encontradas em embriões humanos de três a cinco dias de idade para buscar curas para uma série de doenças crônicas, gerou um grande debate moral e político nos Estados Unidos. Nos 10 anos desde que os cientistas da Universidade de Wisconsin anunciaram que haviam colhido células potencialmente salvadoras de embriões excedentes doados por clínicas de fertilidade, o dilema ético apresentado pelos estudos absorveu ativistas de ambos os lados da questão e subiu ao topo do estado e agendas políticas federais.

Para os pacientes e suas famílias, a pesquisa com células-tronco embrionárias oferece a esperança de cura para condições crônicas e debilitantes, como diabetes juvenil, doença de Alzheimer, doença de Parkinson, lesões na medula espinhal e cegueira. Para os cientistas, representa um caminho revolucionário para descobrir as causas e curas de muitas outras doenças humanas. As células-tronco embrionárias são pluripotentes, ou seja, têm a capacidade única de se desenvolver em qualquer um dos 220 tipos de células do corpo humano. Além de sua versatilidade, as células-tronco embrionárias são mais fáceis de cultivar em laboratório do que as células-tronco adultas. (Veja The Science Behind Stem Cell Research.1)


Mas muitos oponentes, incluindo alguns líderes religiosos, acreditam que a pesquisa com células-tronco levanta as mesmas questões morais que o aborto. Além disso, os oponentes afirmam que os cientistas têm outras maneiras promissoras de atingir os mesmos objetivos, incluindo pesquisas não controversas com células-tronco adultas. (Veja The Case Against Embryonic Stem Cell Research: uma entrevista com Yuval Levin.2) Mas os proponentes (ver The Case For Embryonic Stem Cell Research: An Interview with Jonathan Moreno.3) da pesquisa apontam que não há substituto, no momento, para a pesquisa com embriões. Além disso, dizem eles, a pesquisa resultou na destruição de apenas algumas centenas de embriões, tornando-o fundamentalmente diferente do aborto, que resulta na destruição de milhões de embriões humanos todos os anos.

Diferentes grupos religiosos têm uma ampla variedade de opiniões sobre a pesquisa com células-tronco embrionárias. (Ver Posições Oficiais de Grupos Religiosos sobre Pesquisa com Células-Tronco.4) Para a Igreja Católica e muitos outros grupos cristãos, a vida começa na concepção, fazendo com que a pesquisa seja equivalente a um homicídio, porque resulta na destruição de embriões humanos. “Os embriões humanos obtidos in vitro são seres humanos e são sujeitos de direitos; sua dignidade e direito à vida devem ser respeitados desde o primeiro momento de sua existência ”, escreveu o falecido Papa João Paulo II em sua encíclica de 1995,O Evangelho da Vida. Outros grupos religiosos não se posicionam sobre o assunto, e alguns, incluindo muitos grupos judeus e cristãos mais liberais, apóiam a pesquisa com células-tronco embrionárias.

Relatório especial: pesquisa de células-tronco embrionárias

Pesquisa com células-tronco na encruzilhada da religião e da política



A ciência por trás da pesquisa com células-tronco


Maioria em declínio dos americanos favorece a pesquisa com células-tronco embrionárias

Perguntas e respostas sobre células-tronco


Yuval Levin: o caso contra a pesquisa com células-tronco

Jonathan Moreno: o caso da pesquisa com células-tronco

Recursos adicionais

Pesquisa de células-tronco em todo o mundo


Posições oficiais de grupos religiosos sobre pesquisa de células-tronco

Citações sobre pesquisas com células-tronco de figuras políticas, religiosas e outras figuras proeminentes

Comparação de candidatos: pesquisa com células-tronco

Vá para a página do problema de bioética

Pesquisas nacionais indicam que uma pequena maioria dos americanos apóia a pesquisa. De acordo com uma pesquisa nacional de 2007 do Pew Forum on Religion & Public Life e do Pew Research Center for the People & the Press, 51 por cento dizem que é mais importante conduzir pesquisas com células-tronco que possam resultar em novas curas médicas do que evitar a destruição a vida potencial de embriões humanos. A mesma pesquisa descobriu que 35 por cento dizem que é mais importante não destruir embriões.5

À medida que o ritmo das pesquisas de ponta se acelera e a perspectiva de curas se aproxima da realidade, os defensores dos dois lados do debate veem a possibilidade de que, em alguns anos, os cientistas encontrem uma maneira de colher células-tronco sem destruir embriões. No final de 2007, pesquisadores em Wisconsin e Tóquio anunciaram que haviam transformado células comuns da pele humana em células que pareciam ter as mesmas propriedades das células-tronco embrionárias. Os líderes religiosos saudaram a descoberta como prova de que a destruição de embriões é desnecessária. O presidente George W. Bush, em seu discurso sobre o Estado da União de 2008, disse que a nova pesquisa inovadora “tem o potencial de nos levar além dos debates divisivos do passado”.

Mas, longe de resolver o dilema moral, a descoberta altamente divulgada apenas intensificou a discussão. Cientistas de todo o mundo alertaram rapidamente que, embora promissora, a nova pesquisa não garantia que as células-tronco adultas pudessem ser transformadas com sucesso em células pluripotentes. Muitos, incluindo James Thomson, o pesquisador que liderou a equipe da Universidade de Wisconsin, argumentaram publicamente que a pesquisa com células-tronco embrionárias deveria continuar.

Na Europa, apenas o Reino Unido, a Suécia e a Bélgica permitem todas as formas de estudos com células-tronco embrionárias. Na outra ponta do espectro, Áustria, Irlanda, Polônia e Lituânia baniram todas as formas de pesquisa com células-tronco. A Alemanha e a Itália criminalizaram a extração de células-tronco de embriões humanos, mas os cientistas estão autorizados a realizar pesquisas com células-tronco criadas em outros lugares. Dinamarca, Finlândia, França, Grécia, Espanha e Holanda restringem os cientistas a produzir linhagens de células-tronco a partir de embriões excedentes que as clínicas de fertilidade planejam destruir. (Ver Stem Cell Research Around the World.6)

Debate Político nos EUA

Nos Estados Unidos, a principal questão é se o governo federal deve financiar pesquisas com células-tronco embrionárias. Ao contrário do Japão e da maioria dos países europeus, nenhuma lei federal realmente limita a pesquisa, embora seis estados - Arkansas, Indiana, Louisiana, Michigan, Dakota do Norte e Dakota do Sul - proíbam a criação ou destruição de embriões humanos para pesquisas médicas.

Em nível nacional, a maioria dos políticos democratas favorece o financiamento federal de pesquisas com células-tronco embrionárias, incluindo o candidato presidencial democrata, o senador Barack Obama, de Illinois. Em 2005, Obama votou por uma legislação que permitiria o financiamento federal para pesquisas com células-tronco usando embriões programados para serem descartados de clínicas de fertilidade. Bush vetou o projeto de lei.

A questão dividiu os legisladores republicanos. Alguns se opõem a qualquer pesquisa que envolva a destruição de embriões humanos. O senador do Kansas, Sam Brownback, e o ex-senador da Pensilvânia, Rick Santorum, por exemplo, são oponentes vocais da pesquisa. Outros, incluindo o candidato republicano à presidência, o senador John McCain, do Arizona, defendem certos aspectos da pesquisa. Por exemplo, McCain apóia fundos federais não apenas para pesquisas com células-tronco adultas, mas também para pesquisas com embriões programados para destruição por clínicas de fertilidade. Ainda outros republicanos de alto perfil são apoiadores vocais. A ex-primeira-dama Nancy Reagan, que viu seu marido, o presidente Ronald Reagan, sucumbir aos efeitos devastadores da doença de Alzheimer, juntou-se a outros defensores dos pacientes na busca de financiamento federal para pesquisas com células-tronco embrionárias. Até mesmo o oponente ferrenho do aborto, o senador Orrin Hatch, de Utah, propôs legislação para apoiar esta pesquisa.

Ainda assim, forças poderosas em ambos os lados da questão criaram um impasse em Washington, D.C., sobre a questão do financiamento. Em 2006 e 2007, por exemplo, Bush vetou projetos de lei bipartidários que desbloqueariam o financiamento federal para a pesquisa. Enquanto isso, as tentativas do Congresso dos EUA de proibir qualquer pesquisa envolvendo embriões humanos falharam repetidamente.

Com o impasse em Washington, grande parte do debate mudou para as capitais dos estados. Pelo menos sete estados viram a escassez de fundos federais como uma oportunidade: ao investir na ciência nascente, eles esperavam atrair cientistas de ponta e incubar o que os especialistas preveem que será uma nova indústria de biotecnologia multibilionária.

No início de 2004, Nova Jersey se tornou o primeiro estado a investir em pesquisas com células-tronco. A Califórnia o seguiu em novembro do mesmo ano, quando os eleitores aprovaram uma medida de US $ 3 bilhões em títulos para financiar a pesquisa. Nos dois anos seguintes, Connecticut, Illinois, Maryland, Nova York e Wisconsin se juntaram à lista de estados que se comprometeram a financiar pesquisas com células-tronco. Três estados - Iowa, Massachusetts e Missouri - tornaram a pesquisa legal, mas não ofereceram financiamento estadual; Os legisladores de Massachusetts estão atualmente considerando investir na ciência.

Embora esses estados tenham tomado medidas para avançar na pesquisa com células-tronco, a questão não está resolvida em grande parte do país. Como o governo dos EUA permite a pesquisa, desde que nenhum dinheiro federal seja gasto, as universidades estaduais e os laboratórios privados, sem fins lucrativos e corporativos são livres para realizá-la, exceto em estados que a proíbam.

História do Debate

A pesquisa com células-tronco embrionárias chamou a atenção da mídia pela primeira vez em 2001, quando Bush, sob pressão de oponentes e apoiadores, tentou chegar a um acordo. Esse compromisso implicava em permitir que os subscritores de pesquisas médicas do país, os Institutos Nacionais de Saúde (NIH), começassem a financiar esses estudos usando células-tronco colhidas de embriões excedentes antes de 9 de agosto de 2001, data de sua decisão.

Oponentes religiosos, que haviam defendido uma proibição federal, ficaram desapontados, enquanto os cientistas reclamaram que a maioria das linhas de células-tronco existentes (células-tronco embrionárias cultivadas em uma placa de Petri) estavam contaminadas ou morrendo.

Embora a maioria dos americanos tenha se dado conta do problema assim que Bush tomou sua controversa decisão de financiamento, o debate ético sobre a pesquisa envolvendo embriões humanos começou muito antes. Em meados da década de 1970, por exemplo, os legisladores federais proibiram o financiamento dos chamados bebês de proveta, estabelecendo as bases para futuras discussões sobre se o governo dos EUA deveria financiar pesquisas que muitas pessoas consideram imorais.

Na mesma época, a Suprema Corte dos Estados Unidos proferiu sua decisão Roe v. Wade de 1973 legalizando o aborto. Essa decisão histórica mobilizou opositores ao aborto, muitos dos quais mais tarde se oporiam à pesquisa com células-tronco por causa do que consideram ser a destruição da vida humana.

Cerca de duas décadas depois, o presidente Bill Clinton aprovou, pela primeira vez, o financiamento de pesquisas com células-tronco envolvendo embriões excedentes de clínicas de fertilidade. Ao mesmo tempo, ele impôs uma moratória ao apoio à pesquisa envolvendo clonagem humana, restrição que Bush estendeu em 2000.

Em 1995, o Congresso anulou a decisão de Clinton de financiar alguns tipos de pesquisa com células-tronco, decretando um mecanismo de apropriação, ainda vigente hoje, que impede o NIH de financiar qualquer pesquisa que prejudique ou destrua embriões humanos. Bush evitou essa lei em 2001, quando permitiu o financiamento de linhas de células-tronco já criadas, garantindo também a muitos de seus apoiadores que nenhum embrião novo seria destruído.

Os oponentes da pesquisa com células-tronco embrionárias se opõem a duas técnicas básicas: a coleta de células-tronco de embriões humanos e a criação de embriões humanos clonados a partir de um óvulo humano e uma célula doadora adulta - uma técnica chamada transferência nuclear de células somáticas. Em ambos os casos, o embrião é finalmente destruído.

Embora muitos oponentes ao aborto se oponham a ambas as técnicas, alguns defensores dizem que a colheita de células potencialmente salvadoras de embriões que de outra forma seriam destruídas é justificada. Mas alguns defensores da pesquisa também argumentam contra a criação de embriões com o único propósito de colher células e depois destruí-las.

Especialistas em bioética dizem que o debate sobre células-tronco marca a primeira vez na história dos EUA que a ciência médica desempenhou um papel tão importante na política eleitoral. Na verdade, a questão teve um impacto significativo na eleição de 2006 para o Senado dos Estados Unidos no Missouri, onde os eleitores debateram e finalmente aprovaram uma proposta de emenda constitucional estadual garantindo a legalidade da pesquisa com células-tronco embrionárias. A democrata do Missouri, Claire McCaskill, que apóia a pesquisa, destituiu Jim Talent, o atual republicano e oponente da pesquisa com células-tronco, em parte por causa de suas diferenças sobre esse assunto. McCaskill apoiou a primeira emenda da nação; O talento se opôs.

Se o próximo presidente decidir retirar as restrições de Bush ao financiamento de células-tronco, o Congresso pode pressionar novamente por dinheiro federal. Mas, com uma desaceleração econômica e um déficit orçamentário crescente, a competição pelo financiamento do NIH deve ser acirrada. Mesmo sem dinheiro federal, entretanto, espera-se que o investimento estatal e privado em estudos com células-tronco continue.


Notas

1A ciência por trás da pesquisa com células-tronco

2O caso contra a pesquisa com células-tronco embrionárias: uma entrevista com Yuval Levin

3O casoParaPesquisa com células-tronco embrionárias: uma entrevista com Jonathan Moreno

4Posições oficiais de grupos religiosos sobre pesquisa de células-tronco

5Maioria em declínio dos americanos favorece a pesquisa com células-tronco embrionárias

6Pesquisa de células-tronco em todo o mundo